close
close

De kunst van Edmund Yaghjian legt het New York van de jaren dertig vast

De kunst van Edmund Yaghjian legt het New York van de jaren dertig vast

Het uitzicht van een kunstenaar over de daken van Hell’s Kitchen biedt een intrigerend inkijkje in New York City in de jaren dertig.

Over de daken: het Empire State Building gezien vanaf het huis van kunstenaar Edmund Yaghjian aan W56th Street in 1936, met de lichten van Times Square ertussen.
Over de daken: het Empire State Building is te zien vanaf het huis van kunstenaar Edmund Yaghjian op W56th Street in 1936, met de lichten van Times Square ertussen. Afbeelding: Edmund Yaghjian/ACA Galleries

Nacht in Manhattandat een blik in zuidoostelijke richting vanaf W56th Street richting het Empire State Building toont, is een van een serie olieverfschilderijen van kunstenaar Edmund Yaghjian die een glimp bieden van Manhattan bijna een eeuw geleden, met de felle lichten van Times Square die over de daken borrelen. In 1936 was het Empire State Building veel kleiner; pas in 1950 werd de 222-voet antenne die we vandaag zien, geïnstalleerd.

Als je langs een Chelsea-galerie loopt, word je eerst begroet door een ander beeld: een drukke W42nd Street is gevuld met mensenmassa’s die strijden om de aandacht terwijl ze over het doek (en 7th Avenue) lopen, terwijl auto’s en een tram zich een weg banen door dit 100 jaar oude, maar op de een of andere manier tijdloze, New Yorkse tafereel. Op de achtergrond staat de Art Deco Tower, het McGraw-Hill-gebouw, dat nu omgeven is door modern glas en staal. Hoewel de fysieke omgeving misschien is geëvolueerd, is de geest van de stad, zoals afgebeeld in het felle kleurenpalet van het schilderij, intact gebleven.

42nd Street ten westen van Broadway Art Deco Tower McGraw-Hill-gebouw
Mensenmassa’s steken W42nd Street over bij 7th Avenue met de McGraw-Hill Art Deco Tower erachter in 1934. Afbeelding: Edmund Yaghjian/ACA Galleries

In de 10th Avenue-galerij hangt het schilderij El Crossing 53e straat toont een nachtelijk tafereel dat evenzeer bruist van het stadsleven, kijkend naar de voormalige verhoogde spoorlijn die ooit over 8th Avenue liep. Zichtbaar is Hotel Empire, dat nog steeds op W63rd St en Columbus Avenue staat.

Deze schilderijen van Yaghjian maken deel uit van Summer in The City, een groepstentoonstelling in de American Contemporary Art Gallery (ACA Galleries), die kunstenaars uit het verleden en heden van de bijna 100-jarige geschiedenis van de galerie samenbrengt. Andere werken in de tentoonstelling van Yaghjian zijn scènes van Central Park bij nacht en industriële activiteit op de East River.

Edmund Yaghjian werd begin 1900 geboren in Armenië en groeide op in een gemeenschap van Armeense migranten in Providence, Rhode Island. Hij bracht in de jaren 1930 een decennium door in New York. In die tijd vertelde zijn zoon David Yaghjian, die ook schilder is, aan W42ST dat hij verliefd werd op de stad en het bruisende leven. Hij woonde in Hell’s Kitchen, op W56th Street.

El Crossing op 53rd Street, 1938
De EL (verhoogde spoorlijn) loopt over Midtown met het Hotel Empire erachter in 1938. Afbeelding: Edmund Yaghjian/ACA Galleries

“Hij werkte extreem hard,” zei David. “Hij liep overal naartoe, zoals veel New Yorkers doen, en hij hield van de stad. Hij vertelde hoe weinig het hem kostte om daar te wonen — het waren natuurlijk de jaren 30!” Zijn schilderijen vangen “de energie van de stad, de stemming van de stad, de temperatuur van de stad,” voegde hij toe.

Edmund Yaghjian kwam in Amerika aan in de jaren voorafgaand aan de Armeense genocide, zei David. “Ze vluchtten voor hun leven en kwamen naar dit land met deze openheid en deze miljoenen mensen overal, deze ongelooflijke mix van mensen,” zei David, die zich herinnert dat zijn vader vertelde over een ontmoeting met de Armeens-Amerikaanse kunstenaar Arshile Gorky tijdens zijn tijd in New York.

Yaghjian, die afstudeerde aan de Rhode Island School of Design, gaf les aan de hoog aangeschreven Art Students League. De meeste van zijn schilderijen waren gebaseerd op schetsen die hij maakte terwijl hij door de stad liep, zei David, hoewel hij ook schilderde terwijl hij in het Times Building op Times Square zat.

In de jaren 40 verliet Yaghjian New York en vestigde zich in Columbia, South Carolina, waar hij de kunstafdeling van de University of South Carolina leidde. Hoewel zijn tijd in New York City relatief kort was, liet het een sterke indruk op hem en zijn familie achter. Een schilderij van Times Square hing boven de open haard van het gezin en “mijn zussen en ik zaten erbij en namen het in ons op”, herinnerde David zich.

Edmund Yaghjian Times Square
Edmund Yaghjian schildert Times Square in de jaren dertig. Foto: ACA Galleries

Yaghjians werk evolueerde gedurende zijn carrière. Nadat hij naar South Carolina verhuisde, beeldden veel van zijn schilderijen het zuidelijke leven af, met een specifieke interesse in Afro-Amerikaanse gemeenschappen. Zijn realistische stijl verschoof ook naar abstracter. Hij overleed in 1997, toen hij al ruim 90 was.

Yaghjian was zijn hele leven een toegewijde leraar, zegt David, en de laatste decennia van zijn leven gaf hij les in schilderkunst aan bejaardentehuizen.

Ironisch genoeg, “heeft hij me dat niet geleerd,” herinnert David zich. “Hij zei gewoon, weet je, ga schilderen.”

Summer In The City is tot en met 26 juli te zien in ACA Galleries (173 10th Avenue op de hoek van W20th St). Alle kunstenaars in de show hebben lesgegeven of gestudeerd aan de Art Students League.

Zomernachten in Central Park
Een zomernacht in Central Park op het Boating Lake. Afbeelding: Edmund Yaghjian/American Contemporary Art Gallery

Op 17 juli zal ACA deelnemen aan de kunstwandeling van de Art Dealers Association of America. Van 18.00 tot 20.00 uur wordt er een receptie gehouden met kunstenaars van de show, waaronder Yaghjians kleindochter.